SCTLD: La otra pandemia – Revista DIVER

La enfermedad de pérdida de tejido del coral pedregoso se está propagando rápidamente, diezmando las colonias de coral del Atlántico y el Caribe a las pocas semanas de la infección, y los científicos aún no saben qué la está causando.

SCTLD La otra pandemia Revista DIVER
Los buzos aplican una mezcla epoxi única al coral afectado por SCTLD.

Palabras y Fotografía por Nicole Webster

Mientras los humanos luchan contra una pandemia implacable, los corales del Atlántico y el Caribe sufren su propia enfermedad implacable: la enfermedad de pérdida de tejido del coral pétreo (SCTLD). SCTLD es una enfermedad tan mortal que puede acabar con una colonia de corales de 200 años de antigüedad dentro de los dos meses posteriores a la infección.

Lo que comenzó en las aguas del condado de Miami-Dade en 2014 se ha extendido desde Florida Reef Tract hasta Mesoamerican Reef a través de corrientes, agua de lastre y contacto directo. Hasta noviembre de 2021, SCTLD se ha confirmado en 20 países y territorios.

Uno de los países más recientes en ser golpeado por esta epidemia de coral es Honduras. Justo frente a la costa noreste se encuentra un archipiélago, que consta de tres islas principales, Roatán, Útila y Guanaja. Junto con un grupo de cayos llamados Cayos Cochinos, esta área marina protegida de Honduras se conoce como las Islas de la Bahía o las Islas de la Bahía.

A lo largo de los años, los corales de las Islas de la Bahía han sufrido eventos de blanqueamiento, la invasión del pez león y algunos de los brotes de enfermedades coralinas más notables. La enfermedad de la banda blanca, por ejemplo, diezmó las acroporas del Caribe en las décadas de 1980 y 1990. Después de todo, la enfermedad es algo común en cualquier ecosistema de arrecife.

“Los corales son animales como tú y como yo. Contraen enfermedades de la misma manera. Cuando estás sano, tu cuerpo puede combatir las bacterias y los virus. Cuando estás estresado, tu sistema inmunológico se debilita y eres más susceptible a las enfermedades”, dijo Andrea Izaguirre, miembro del Equipo de Respuesta de SCTLD en Útila.

Las enfermedades de los corales no son nuevas. Desde 1972, cuando se reconocieron oficialmente las enfermedades de los corales, los científicos y conservacionistas han trabajado incansablemente en la investigación, el tratamiento y la restauración de los corales. Sin embargo, los brotes siguen aumentando, tanto en cantidad como en gravedad.

“La enfermedad de pérdida de tejido del coral pétreo es una enfermedad del coral como nunca antes habíamos visto”, dijo Alex O’Brien, biólogo marino y director del programa GoEco en Útila Dive Center.

SCTLD tiene a todos en el Caribe en alerta máxima por varias razones. Es difícil de diagnosticar, nadie sabe exactamente qué lo está causando, se propaga y mata increíblemente rápido y afecta a un gran número de especies, específicamente a los constructores de arrecifes.

Los constructores de arrecifes son especiales porque forman la estructura tridimensional de un arrecife. Imagínese bucear y ver una topografía plana, una gran cantidad de corales blandos y menos peces.

Hay más de 30 especies de corales pétreos que se encuentran en las Islas de la Bahía. SCTLD afecta a 22 de ellos. La enfermedad tiene un gran potencial para cambios dramáticos y duraderos, y no solo en la biodiversidad. Las comunidades locales y el turismo también verán un impacto negativo.

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Si observa de cerca el coral infectado, puede ver que el tejido se disuelve ante sus ojos.

alerta roja

Durante los últimos siete años, el Caribe y el Atlántico occidental han visto la propagación de SCTLD por toda la región. Los científicos más cercanos a la zona cero en Florida han estado luchando para encontrar respuestas. Todos los ojos están puestos en Florida. Cualquier información o consejo se comparte rápidamente para preparar a los países para cuando (no si) la enfermedad golpea sus corales.

“Todo el mundo está en alerta roja. Hay una armonía regional. Veo mucho apoyo y comunicación de muchos otros países. Todos están trabajando juntos para tratar de encontrar una solución”, dijo Andrea Godoy Mendoza, Coordinadora de Conservación Marina y Desarrollo Social de la Fundación Cayos Cochinos.

Mucho de lo que se sabe de SCTLD se aprendió con el tiempo y la experiencia. Florida ha clasificado la enfermedad en cuatro etapas de brote: antes de la invasión, invasión, epidemia y endemia. Las Islas de la Bahía, colectivamente, actualmente están experimentando las cuatro etapas a la vez.

Roatán, la más grande y conocida de las Islas de la Bahía, fue la primera afectada. En septiembre de 2020, un científico ciudadano reportó un avistamiento al Parque Marino de Roatán. Gracias a las fotos que tomó el buzo, se confirmó rápidamente.

La confirmación de SCTLD no fue una sorpresa; de hecho, Roatán lo había estado esperando, incluso preparándose. El Parque Marino de Roatán comenzó a crear conciencia a través de campañas y seminarios web un año antes de que la enfermedad llegara a la isla. Se prepararon con planes de acción para el monitoreo y tenían en espera la documentación necesaria para tramitar los permisos requeridos para la compra de insumos para el tratamiento.

En realidad, no hay mucha preparación que puedas hacer. “Preparamos el terreno, pero cuando llegó, tuvimos que aprender haciendo. Todo este año se ha tratado de aprender haciendo”, dijo Damaris Duenas, bióloga e investigadora asociada del Parque Marino de Roatán.

El resto de las Islas de la Bahía observaron y esperaron durante casi un año. Las organizaciones no gubernamentales responsables de la gestión de las áreas marinas protegidas se mantuvieron en constante comunicación entre sí. El Parque Marino de Roatán se convirtió en la principal fuente de información para las islas menores.

Otro método de preparación que se implementó fueron los protocolos de desinfección, parcialmente dispersos a través de campañas de concientización de SCTLD, pero también fue el nuevo estándar entre las tiendas de buceo debido a COVID.

Se ha pedido a las tiendas de buceo que desinfecten todo el equipo de buceo al final de cada inmersión y entre inmersiones en intervalos de superficie en una solución de lejía al 0,5 %. También se recomienda que al elegir sitios de buceo para visitar, primero vaya a un sitio no afectado y luego a un sitio afectado. Aunque no está probado, existe una fuerte evidencia de que los buzos, sin saberlo, propagan el patógeno de un sitio de buceo a otro a través del equipo de buceo.

Después de casi un año, SCTLD lamentablemente fue visto en el lado noreste de Útila por O’Brien y confirmado por la Asociación de Conservación de las Islas de la Bahía (BICA) en Útila el 27 de junio de 2021. Supervisándolo de cerca, Útila puede informar con confianza que en solo cuatro meses, ha rodeado la mitad de la isla.

Oficialmente, el monitoreo de SCTLD alrededor de Útila ocurre una vez al mes. Sin embargo, en una isla donde docenas de buzos están en las aguas todo el día, todos los días, se ha convertido en una situación de manos a la obra.

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El tablero en línea de la Evaluación Rápida de los Arrecifes del Atlántico y del Golfo (AGRRA) es un recurso excelente para el monitoreo y la educación superior.

Identificación y tratamiento

BICA ha pedido ayuda a los buzos. A cualquier buzo que sospeche de la enfermedad se le pide que envíe una fotografía junto con la ubicación del sitio de buceo. Estos métodos preliminares de monitoreo son cruciales para diagnosticar el impacto inicial, especialmente cuando tiene una enfermedad que se propaga más rápido de lo que puede llevarse a cabo con el monitoreo oficial.

El monitoreo de SCTLD se realiza en uno de los dos métodos preferidos. El primero es el método de remolque con manta, más efectivo durante las etapas de invasión y endemia y utilizado para cubrir grandes áreas. Aquí es donde un buzo es remolcado por el bote y arrastrado por la superficie del agua, observando el arrecife a vista de pájaro.

El segundo método, el buzo itinerante, se utiliza para una descripción más detallada de la enfermedad, por lo que es mejor durante la fase epidémica. Un equipo de dos a cuatro buzos visita los sitios con SCTLD, cuenta y documenta las colonias infectadas y usa estos números para obtener datos cuantificables.

Útila está entrando en la peor fase, la epidemia. Un gran indicador en el diagnóstico de SCTLD es que cuando ocurre la etapa de invasión, primero ataca a las especies altamente susceptibles.

Hay ocho especies que se consideran altamente susceptibles, pero los corales cerebro estriado y canto rodado, así como el pilar, son los más notables. Los corales de pilar son especialmente venerados debido a su estado de peligro y rareza. Lamentablemente, Florida informó recientemente una extinción regional de corales pilares en Florida Tract debido a SCTLD.

Cayos Cochinos fue el último de las Islas de la Bahía en confirmar y reportar la enfermedad. Ha confirmado recientemente la presencia de SCTLD en un sitio semicontenido, una montaña submarina llamada Roatán Banks. La invasión apenas comienza para esta área marina altamente protegida, pero los esfuerzos de monitoreo y tratamiento ya han comenzado.

“Recuerdo bucear en el sitio [in September] y quedando impresionado. Estuve buscando activamente signos de la enfermedad y realmente no vi ninguno. Volver un par de meses después y ver todas las colonias afectadas en tan poco tiempo, pegó fuerte”, recordó Godoy Mendoza.

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Los voluntarios preparan un epoxi, mezclando un frasco de Base2B con 50 gramos de amoxicilina. La mezcla se transfiere a media docena de jeringas antes de aplicarla.

Inmediatamente antes de una inmersión de tratamiento, se prepara un epoxi mezclando un frasco de Base2B (una pasta especialmente diseñada por Ocean Alchemists) con 50 gramos de amoxicilina. La mezcla, pegajosa y espesa, se transfiere a seis o siete jeringas con catéter. Es muy importante mantener el medicamento refrigerado hasta que esté listo para usarlo.

Armados con las jeringas llenas de epoxi, los buzos entrenados van a los sitios confirmados por SCTLD y eligen aproximadamente una docena de corales para tratar. Los corales se eligen por tamaño y número de lesiones. Si un coral es demasiado pequeño, en relación con su madurez sexual, o si la tasa de infección es demasiado alta, no vale la pena tratarlo.

El medicamento se aplica a mano, directamente sobre el coral, siguiendo el borde donde el tejido muerto se encuentra con el tejido sano. Si observa lo suficientemente de cerca un coral con SCTLD activo, puede ver que el tejido se disuelve literalmente ante sus ojos.

Aunque no se ha confirmado ningún patógeno, se sospecha que el culpable es una bacteria. Esto se basa en el hecho de que los antibióticos parecen ser lo único probado para detener la propagación de la enfermedad.

Este tratamiento no es una cura, es solo un método utilizado para retrasar la progresión. Las tasas de éxito del tratamiento también varían entre las especies de coral.

“Cuando tratamos las lesiones, solo estamos ayudando a esa herida. No significa que la colonia ahora haya ganado algo de inmunidad”, dijo John Bodden, coordinador de investigación de Útila Coral Restoration.

El epoxi, específicamente el componente Base2B, debe ser comprado por entidades registradas y aprobadas. El Instituto de Pesca del Golfo y el Caribe requiere que cada una de las Islas de la Bahía obtenga permisos separados para comprar los ingredientes epoxi y aplicar los tratamientos.

Sobre todo, el epoxi es caro. Un frasco de Base2B cuesta $50 y tiene una vida útil de tres meses.

Roatán ha gastado alrededor de $14,000 en el último año solo en Base2B. Esto no incluye los costos de la amoxicilina, los materiales, el equipo de buceo, el bote o el personal necesario para las inmersiones de tratamiento.

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La mezcla de epoxi se aplica a los bordes del coral infectado por buzos voluntarios capacitados. La mezcla no es una cura, pero ralentiza la progresión de la enfermedad.

esperanza por delante

Los datos y números de Roatán aún se están recopilando e interpretando. La pregunta principal en la mente de todos es: «¿Han tenido éxito los esfuerzos de tratamiento de Roatán?» A medida que la etapa epidémica comienza a pasar a la etapa endémica, Roatán se ha convertido en una especie de luz guía para las demás Islas de la Bahía.

“No todo está perdido. Todavía hay corales que prosperan y son resistentes. Todavía están desovando. Esta es una gran pérdida para las colonias, pero aún hay esperanza”, dijo Dueñas, recordando una inmersión reciente realizada en el Parque Marino de Roatán para documentar el desove de los corales. En esta inmersión, se vieron desovar dos corales pilares que habían sido infectados y tratados, una pequeña pero importante victoria.

Los arrecifes de coral son fuertes más allá de la medida humana. Está en su ADN proteger otras especies y costas. A lo largo de la historia, han seguido evolucionando a través de las fases más devastadoras de la Tierra. Grandes cambios en los arrecifes de coral del mundo se están desarrollando ante nuestros ojos, exacerbados por el estrés de la contaminación y el calentamiento global.

Uno de los trabajos más difíciles de un conservacionista es la capacidad de ver los aspectos positivos, sin importar cuán grave pueda llegar a ser la situación.

“Parece que va a durar para siempre. Lo único que va a ayudar es trabajar juntos. Para crear más esfuerzos de restauración. El tratamiento es solo una tirita. Necesitamos pensar en los pasos más grandes para restaurar nuestro arrecife”, dijo Dueñas.

Ha nacido un consenso colectivo entre los países del Golfo y el Caribe a partir de años de tratar con SCTLD. Lo que debe suceder a continuación son más esfuerzos de restauración de coral.

“No tome SCTLD ya que es demasiado tarde, no podemos hacer nada más por eso. Presenta una oportunidad para pedir más ayuda en la restauración de corales. Saber que hay algunos corales que tienen resiliencia da esperanza de que el arrecife seguirá luchando. Solo tenemos que hacer lo que podamos para ayudarlo”, dijo Bodden.

Para realizar un seguimiento de la enfermedad, visite: www.agrra.org

Para más información sobre las Islas de la Bahía: www. bicainc.org

Para más de Nicole visita: www.oceanpulse.com



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