Galápagos: ¿pueden sobrevivir incluso los más aptos?

Tiburones martillo festoneados
El tiburón martillo festoneado (Sphyrna lewini), en peligro crítico de extinción, enfrenta presiones cada vez mayores sobre sus santuarios restantes

Las Islas Galápagos siguen siendo uno de los lugares más emocionantes del mundo para bucear. Pero, ¿por cuánto tiempo más? Durante milenios, estos afloramientos únicos y aislados han sido un laboratorio evolutivo que ha generado formas de vida extrañas y maravillosas y ha actuado como un refugio para los pelágicos nómadas del Pacífico oriental. Sin embargo, ahora se enfrentan a un tsunami de problemas generados por el hombre: sobrepesca, cambio climático, crecimiento demográfico y contaminación.


Palabras y fotografías de Steve Jones

Hojas de plata brillante me envuelven mientras soy engullido por una escuela de pompano de acero tan densa que no puedo ver la superficie. El cardumen se aparta cuando una tortuga se desliza a través de la corriente hacia mí, seguida por un escuadrón de rayas águila que se deslizan en una configuración precisa sobre la corriente de peces que fluye sobre el arrecife. Formas inusuales emergen del azul, mientras los tiburones martillo hacen su entrada en esta escena de ensueño que, a menos que haya estado aquí, necesitaría una imaginación sana para creer. Estoy buceando en Wolf Island y estas son las Galápagos que siempre he imaginado, rebosantes de vida que parecen adaptarse perfectamente a este caldero evolutivo.

Iguana marina caminando sobre rocas cubiertas de algas en aguas poco profundas
Las iguanas marinas (Amblyrhynchus cristatus) son exclusivas de estas islas y no temen a los buceadores, así que con cuidado puedes unirte a ellas mientras se dan un festín de algas.

La biodiversidad excepcional es una de las muchas razones por las que las Islas Galápagos son tan fascinantes tanto para los amantes de la naturaleza como para los científicos, ya que hay pocos lugares en la Tierra que igualen la intensidad de acción que se encuentra en las aguas de las islas Wolf y Darwin.

Estos dos puestos avanzados remotos del norte son la punta de un volcán subterráneo extinto que se eleva a más de 1.000 metros del fondo del mar, con Darwin un poco más lejos que Wolf a unos 160 km al noroeste de la isla más grande del archipiélago, Isabela.

Las fuertes corrientes dictan que el buceo no es para principiantes ni para los pusilánimes, pero para el buzo experimentado, las recompensas son enormes. Muchos afirman que Darwin’s Arch, una formación rocosa que se erige como un portal mítico a un reino de maravillas más allá, es el mejor sitio de buceo del mundo. Hay una buena razón para eso.

Un grupo de peces cirujanos amarillos y grises
El pez cirujano navaja (Prionurus laticlavius) abunda en estas aguas

Al entrar en el agua, caemos como piedras a través del agua que corre. Pierda el tiempo y el arrecife desaparecerá en un instante. Nos refugiamos entre afloramientos rocosos, con cuidado de evitar las morenas residentes, y pronto me distraigo con las atenciones del inquisitivo hogfish, casi perdiéndome el evento principal que se desarrolla detrás de mí.

Al darme la vuelta, vislumbro la arrogancia inolvidable de un gran tiburón martillo festoneado que asciende por el arrecife hacia los peces barbero que esperan como un equipo de mecánicos de carreras para dar servicio a su conductor número uno. Pasan los segundos, los parásitos son devorados y el tiburón se despega, moviéndose a un patrón de espera en el azul, mientras otros se acercan para su propio turno en la parada de limpieza.

Docenas de tiburones flotan en la distancia, luego se desvanecen como barcos a la deriva en la niebla del mar. Un rápido traqueteo metálico me saca de mi trance y veo a nuestro guía lanzarse hacia el azul, apuntando, aparentemente, a la nada. Lo sigo en esta persecución a ciegas, mi respiración se acelera mientras continúa el frenético nado. Pronto, sin embargo, mi fe comienza a decaer ya que no vemos nada. ¡Debe haberse equivocado! ¡Él no estaba! Una masa oscura aparece repentinamente adelante en curso de colisión, a segundos de distancia. Levanto la cámara, y la lente más ancha que tengo pronto se llena con un tiburón ballena del tamaño de un goliat que fácilmente podría haber tenido 12 metros de largo. Pasando a menos de un metro, la cola inmensamente poderosa impulsa al tiburón río arriba, imposible de seguir para nosotros. Sin embargo, varios encuentros más con este verdadero gigante seguirían en la inmersión.

La gasolina baja finalmente me envía a las aguas poco profundas, donde los tiburones de Galápagos y las tortugas carey navegan sobre un arrecife repleto de peces. La corriente nos arrastra, e incluso entonces, no estamos solos, ya que los curiosos tiburones sedosos navegan para investigar, antes de perder interés cuando se acerca nuestra Zodiac.

Una anguila morena moteada de color amarillo pardo que sale de un arrecife
Una morena moteada (Gymnothorax dovii)
Un pez luna del sur en el océano
Un pez luna del sur (Mola alexandrini), Punta Vicente Roca en la isla Isabela

Un santuario bajo presión

Las poblaciones saludables de tiburones son vitales para mantener el equilibrio del ecosistema marino de Galápagos, ya que sin su depredación para controlar el número de depredadores medianos, habría un efecto cascada catastrófico en la población de pequeños habitantes de arrecifes.

Sin embargo, Ecuador enfrenta una lucha colosal para lograr prácticas de pesca sostenibles en esta región, con vastas áreas desprotegidas y la escasez de recursos que hace imposible la aplicación adecuada. Los 45.000 barcos pesqueros de Ecuador explotan enormes lagunas que permiten el desembarco de tiburones como «captura incidental», muchos de los cuales se dirigen a los tiburones a lo largo de los límites de las reservas marinas, capturando especies migratorias cuando salen de su santuario.

También se estima que hay más de 600 barcos pesqueros chinos operando en estas aguas, provenientes de bases en Costa Rica y Chile. Algunos conservacionistas temen que la dependencia de Ecuador de la inversión china haga que el gobierno sea reacio a desafiar por la fuerza a estos barcos. Ha habido algunos éxitos notables, pero la mayoría de las veces se necesita mucha suerte para garantizar una vigilancia policial eficaz, como fue el caso en agosto de 2017, cuando el Fu Yuan Yu Leng fue detenido dentro de la reserva con más de 6.600 cadáveres de tiburones a bordo, lo que llevó a el arresto y procesamiento de la tripulación.

Un tiburón ballena rodeado de peces.
Muchos de los tiburones ballena (Rhincodon typus) que visitan la isla Darwin son verdaderamente gigantescos
Una tortuga marina verde nadando frente a un banco de peces en aguas profundas
Las tortugas marinas verdes (Chelonia mydas) se pueden ver comúnmente en las Galápagos, sin embargo, a nivel mundial, esta es otra especie que está cada vez más amenazada.

Esa nave fue capturada solo porque dejó activado su sistema de rastreo. La mayoría de los demás que operan ilegalmente aquí, no cometan ese error y pasen desapercibidos. Recientemente, en mayo de 2020, los funcionarios de aduanas de Hong Kong incautaron un botín récord de 26 toneladas de aletas de tiburón, por un valor estimado de £ 6,9 millones ($ 8,6 millones) que se encontraron en contenedores enviados desde Ecuador. Se estima que esas aletas le costaron la vida a más de 38.500 tiburones de especies ya en peligro de extinción.

Ecuador y China no son los únicos países que saquean estas aguas. Los barcos pesqueros llegan de Perú, Panamá y Colombia, igualmente atraídos por esta área ambientalmente prístina como amantes de la naturaleza, pero con resultados muy diferentes. Las islas Coco cercanas y otros puntos calientes de tiburones sufren amenazas insidiosas similares y, a menos que haya un esfuerzo internacional concertado para trabajar con estos países para abordar este problema de raíz, es inevitablemente cuestión de tiempo antes de que se destruya uno de los lugares más importantes desde el punto de vista ecológico. en la Tierra, un resultado que también sería desastroso para los isleños que dependen en gran medida de los dólares de los turistas.

Dos tiburones martillo
La distintiva forma de martillo de la cabeza proporciona una ventaja a la hora de cazar
Una raya águila con manchas blancas del Pacífico nada más allá de la cámara
Una raya águila de manchas blancas del Pacífico (Aetobatus laticeps) pasa volando

delicias endémicas

Galápagos se extiende a ambos lados del ecuador en el centro del hemisferio occidental, a unas 600 millas de la costa de Ecuador, y entre los animales y plantas que no se encuentran en ningún otro lugar se encuentran las tortugas gigantes, los lobos marinos de Galápagos y una de las aves más raras del mundo, el cormorán no volador. Estudiado por Charles Darwin durante el segundo viaje del HMS Beagle, sus hallazgos aquí contribuyeron a la teoría de la evolución por medio de la selección natural.

Otro habitante único, la iguana marina de Galápagos, es un testimonio vivo de esta teoría. Endémico de las islas, y el único lagarto oceánico que se encuentra en el planeta, la evolución le ha permitido alimentarse de las algas que crecen en las rocas sumergidas, aprovechando así una abundante fuente de alimento en un entorno que debería ser totalmente hostil a estos fríos. -lagartos de sangre.

Se cree que evolucionó a partir de un ancestro común que llegó a la deriva en la vegetación caída del continente americano hace unos 10,5 millones de años, la iguana marina se separó de las tres especies de iguana terrestre varios millones de años después. Desarrolló una cola aplanada que es perfecta para nadar, garras afiladas para evitar ser arrastrado por las rocas y un hocico corto perfecto para arrancar algas. Su piel oscura les permite absorber el calor rápidamente cuando regresan del mar con el cuerpo enfriado. A menudo los verá estornudar, pero no se han resfriado por una inmersión prolongada; en cambio, están expulsando el exceso de sal, atrapados por una glándula especial conectada a sus fosas nasales que ha evolucionado para eso. ¡trabajo!

Diferentes especies de peces de colores alimentándose en el arrecife.
Cena en Isla Darwin. Pero ten cuidado, mira demasiado tiempo a los habitantes más pequeños de los arrecifes y seguramente te perderás algunos de los goliats que pasan, ¡en el azul!
Un banco denso de peces pámpano de acero plateado
Forma de pámpano de acero ( Trachinotus stilbe ) en bancos densos en Wolf Island

Nuestro itinerario en el vida a bordo Galápagos Agresor III nos lleva a la isla más occidental, Fernandina. Esta es una de las áreas más vírgenes, sin especies invasoras y visitas estrictamente controladas para mantenerlo así, ya que la vida silvestre aquí ya tiene suficientes amenazas naturales con las que lidiar: el volcán activo cercano ‘La Cumbre’ ha entrado en erupción recientemente. como 2009.

Nuestro afable guía, Walter, describe este como el «día cálido» de nuestro viaje, sabiendo que será todo lo contrario, ya que es aquí donde la corriente de Cromwell que surge hace que el agua se vuelva fría, verde e increíblemente rica en nutrientes.

Lobo marino de Galápagos nadando a la superficie en aguas poco profundas
Los lobos marinos de Galápagos (Arctocephalus galapagoensis) tienen grandes ojos adaptados para que puedan cazar de noche y estar atentos a los depredadores.

Llegamos a una parada en Cabo Douglas en el noroeste de la isla, uno de los pocos lugares donde podemos bucear en Fernandina. Oscuras sombras cruzan nuestra proa mientras leones marinos y tortugas nadan, mientras que en el fondo hay una costa adornada con iguanas. Una escena surrealista se desarrolla bajo el agua, donde innumerables esta lagartija marina pastan en las algas, sin que nuestra presencia les moleste. Enormes tortugas verdes navegan de un lado a otro, pero nuestro estudio de ellas se ve interrumpido con frecuencia por los leones marinos juguetones que compiten por la atención. Más lejos, en aguas más profundas, se pueden ver criaturas más extrañas, incluido el pez murciélago de labios rojos que rara vez se ve y el tiburón cornudo endémico de Galápagos.

Sin una amenaza sostenida de depredadores, la iguana marina ha desarrollado pocas defensas naturales. No sorprende que sea el ser humano el que represente la mayor amenaza para esta especie, ya que a lo largo de los siglos hemos introducido gatos, perros, ratas y cerdos en las islas, todos los cuales se alimentan de este dócil animal y sus huevos, causando estragos. sobre las poblaciones. Junto con otras amenazas, como la escasez de algas durante los fenómenos meteorológicos de El Niño acelerados por el cambio climático, que cortan una franja a través de las poblaciones de lagartos, esta especie es otra más de la lista cada vez mayor que es vulnerable a la extinción.

Un joven tiburón de arrecife de punta blanca que emerge del arrecife rodeado de rocas y peces naranjas
Un joven tiburón de arrecife de punta blanca (Triaenodon obesus) se protege de la interminable acción

Sin embargo, no todo es pesimismo para la iguana, ya que la evolución nuevamente ha echado una mano para garantizar que esta especie sea más resistente de lo que parece. Durante la escasez de alimentos de El Niño, no solo se vuelven más delgados sino también más cortos, posiblemente debido a que sus cuerpos se alimentan de su propia estructura ósea y pueden cambiar entre crecer y encogerse a lo largo de sus vidas, dependiendo del suministro de alimentos. Este hallazgo, publicado en la revista científica Naturaleza, es el primer ejemplo conocido de un vertebrado adulto capaz de encoger su cuerpo en tiempos de hambruna. También se ha observado que las iguanas marinas se alimentan de la vegetación terrestre cuando las fuentes de algas oceánicas se agotan. Este fascinante lagarto marino, al parecer, aún puede tener algunos trucos bajo la manga. Sigue siendo una pregunta abierta si los otros habitantes de este salvaje laboratorio evolutivo que se enfrentan a la asombrosa codicia humana son tan resistentes.

Tiburón toro de galápagos marrón con manchas negras tirado en el arrecife
El tiburón toro de Galápagos (Heterodontus quoyi) se alimenta de crustáceos que agarra y luego muele con sus dos juegos de dientes
Un hogfish mexicano multicolor nadando sobre un arrecife
El carismático pez perro mexicano (Bodianus diplotaenia)

enfrentamiento chino

A mediados del verano de este año, la reunión de una enorme flota pesquera china en alta mar en aguas internacionales justo en los límites de las Galápagos volvió a llamar la atención sobre esta región por todas las razones equivocadas. Los medios de comunicación mundiales informaron historias de terror de que esta flota estaba ‘sacando todo del mar’ junto con imágenes de cadáveres de tiburones ballena con aletas arrastrados a la costa en Ecuador continental, acompañados por la inevitable marea de desechos plásticos desechados por los barcos pesqueros.

La condena internacional llegó rápidamente y, ya sea por diseño o cediendo a la presión, China finalmente acordó suspender las actividades pesqueras en esta región a partir de septiembre durante tres meses; e insistió en que la flota no estaba en el área para atacar a los tiburones. Si bien es cierto que esta flota, o al menos la mayoría de ella, se dirigía al calamar, vale la pena señalar que las especies de calamar en estas aguas están sobreexplotadas. Independientemente de cuál sea su objetivo principal, una flota de esta magnitud inevitablemente causará importantes daños ambientales colaterales en un área tan ecológicamente sensible.

Fotografía en blanco y negro de los tiburones martillo festoneados de la isla de los lobos
¿Última oportunidad de ver? Tiburones martillo festoneados en Wolf Island. Su futuro está únicamente en manos humanas.

Si los tiburones se matan como captura incidental o como pez objetivo es irrelevante. Estas poblaciones cruciales están bajo una tensión extrema. Dado que este es el cuarto año consecutivo que esta flota aparece en las afueras de la zona protegida, se trata de un peligro importante. La realidad es que la pesca ilegal de tiburones ha sido durante mucho tiempo una amenaza para Galápagos. También vale la pena señalar que muchos de los países que se sumaron rápidamente al carro de la condena de China tienen antecedentes dudosos en materia de conservación, con varios operando sus propias flotas pesqueras en alta mar que muestran un desprecio similar por el medio ambiente, mientras que otros son clientes entusiastas de las exportaciones de productos del mar de China: los productos son desembarcados por las mismas flotas que condenan. Estas flotas seguirán operando mientras haya demanda mundial para sus capturas. La conclusión ineludible es que en un mundo superpoblado cuyos recursos finitos son limitados, junto con una demanda humana insaciable que antepone continuamente las ganancias a la administración responsable, un área tan rica como Galápagos enfrenta una lucha de escala nunca antes vista si quiere sobrevivir.

Todos tenemos un papel que desempeñar en el futuro de Galápagos. Una forma de ayudar es apoyar la economía local de manera sostenible visitando como buceador, lo que le brinda la oportunidad de experimentar lo que sigue siendo uno de los entornos marinos más emocionantes del planeta.

Llegar allí

Buceo

Steve Jones se zambulló en las Galápagos en el excelente Galápagos Aggressor III http://www.agresor.com

Volador

Vuela a Ecuador. Guayaquil es el aeropuerto internacional más cercano y cuenta con servicios de KLM, entre otros. Desde aquí se puede tomar un vuelo regional a las islas. La flota de Aggressor puede organizar su vuelo regional con franquicia de equipaje adicional

Cuando ir

Todo el año. De enero a mayo tiene aguas más cálidas, mares más tranquilos y la posibilidad de ver mantarrayas. De junio a diciembre es más fresco por encima y por debajo del agua, a menudo con una visibilidad más pobre pero con una mayor probabilidad de ver tiburones ballena. Se recomienda un traje de neopreno semiseco con capucha de 7 mm.

Visas

La información se puede encontrar aquí: https://en.wikipedia.org/wiki/Visa_policy_of_Ecuador

Electricidad

120 voltios, 60 Hz, enchufes planos de 2 clavijas en uso. https://www.power-plugs-sockets.com/ecuador

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